Distillerie Yamazaki: l’histoire d’une marque

Distillerie Yamazaki : l'histoire d'une marque

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La célèbre distillerie Yamazaki de Suntory est depuis longtemps un pionnier du whisky japonais, mais son histoire ne fait que commencer.

La croissance rapide de l'industrie japonaise du whisky au cours des dernières années a été tout simplement remarquable. Alors que la soif des consommateurs pour ce spiritueux explose, la réputation internationale des distillateurs a grimpé en flèche, entraînant des ventes record et de nombreuses récompenses, ainsi que des hausses de prix et des ruptures de stock dans tout le secteur. Si l'on retrace la chronologie du succès du whisky japonais, il apparaît clairement qu'une distillerie est à l'origine de tout : Yamazaki.

Créée par Shinjiro Torii, fondateur du groupe de boissons japonais Suntory, Yamazaki est devenue la première distillerie de whisky du Japon en 1923. Elle est située au pied du mont Tenno dans la ville rurale de Yamazaki, à Shimamoto, Osaka, où convergent les rivières Katsura, Uji et Kizu. La région est réputée pour son climat brumeux et ses eaux douces - à tel point que Sen no Rikyu, maître de la cérémonie du thé japonaise, a installé sa maison de thé à Yamazaki. Selon Suntory, Torii s'est inspiré des traditions du whisky écossais mais a cherché à se différencier en construisant sa distillerie sur un terrain typiquement japonais.

Distillerie Yamazaki: l’histoire d’une marque

Torii a commencé sa carrière chez un grossiste pharmaceutique, qui distillait également des boissons alcoolisées occidentales. En 1899, à l'âge de 20 ans, il a fondé Torii Shoten à Osaka et a commencé à produire du vin, lançant huit ans plus tard le vin de Porto Akadama, une liqueur de vin doux qui a connu un grand succès. Torii s'est ensuite fixé l'ambition de créer un whisky typiquement japonais avec la construction de Yamazaki. "Nous considérons qu'il s'agit du début de l'histoire du whisky japonais", déclare Mineyuki Motoyama, directeur général du département marketing des whiskies et des alcools importés de Suntory Spirits.

Le premier authentique whisky japonais

Torii est devenu le premier maître-assembleur de Yamazaki, qui a commencé à distiller en 1924 et a commercialisé son premier produit - Suntory Whisky "Shirofuda", ou Suntory Whisky "White Label" - en 1929. Bien qu'il s'agisse du premier whisky japonais authentique, le produit n'a pas été bien accueilli sur son marché national en raison du goût des consommateurs pour des saveurs plus subtiles que celles des whiskies écossais traditionnels. Suntory a trouvé un succès national en la personne de Shinjiro Torii en 1937 avec le lancement de Kakubin, qui allait devenir l'un des whiskies japonais les plus vendus au monde.

Distillerie Yamazaki: l’histoire d’une marque

Yamazaki élargit l'offre de whisky de Suntory dans les années 1940 et 1950, mais le prochain grand changement pour la distillerie survient en 1961, lorsque le fils de Torii, Keizo Saji, devient le deuxième président de Suntory et le deuxième maître assembleur de Yamazaki. Il supervise la construction des distilleries Hakushu et Chita dans les années 1970, ouvrant la voie à des assemblages plus expérimentaux. Jusque dans les années 1980, le whisky produit à Yamazaki était mis en bouteille sous forme d'assemblages Suntory, mais Saji a ouvert la voie au passage de la distillerie au whisky single malt en 1984, avec le lancement du Suntory Single Malt Whisky Yamazaki. Ce dernier a été suivi du Yamazaki 18 ans d'âge en 1992.

Selon Motoyama, les années 1980 ont été l'une des décennies les plus importantes de l'histoire de Yamazaki. "Nous sommes très fiers de notre esprit d'innovation et de la grande variété de whiskies de malt produits à la distillerie Yamazaki, une rareté dans le monde des whiskies", dit-il. "Un exemple de notre esprit d'innovation serait les investissements agressifs réalisés à la fin des années 1980 pour permettre une production de whisky de malt plus importante et plus variée à la distillerie Yamazaki." Achevé en 1989, ce développement a permis à Yamazaki de créer une variété de styles de whisky de malt en utilisant plusieurs modèles d'alambics.

Une empreinte accrue

La distillerie s'est à nouveau agrandie en 2013 avec l'ajout de quatre alambics, portant le total de Yamazaki à 12 et augmentant sa capacité d'environ 40 %. L'année suivante, la structure de la société mère de Yamazaki a changé lorsque Suntory a racheté la société américaine Beam Inc pour 16 milliards de dollars, créant ainsi le troisième plus grand producteur de spiritueux au monde, Beam Suntory. L'empreinte internationale de Yamazaki s'est considérablement accrue grâce à l'accès aux canaux de distribution de Beam et est devenue une priorité pour l'entreprise au moment où le boom du whisky japonais commençait vraiment à prendre de l'ampleur.

 Distillerie Yamazaki: l’histoire d’une marque

Au milieu des rapports sur les ruptures de stock dans tout le secteur en 2014, Suntory a lancé les expressions Yamazaki Distiller's Reserve et Hakushu Distiller's Reserve sans mention d'âge, considérées comme le "prochain chapitre du whisky japonais". L'édition Yamazaki est un cuvage de whisky de huit à vingt ans d'âge mûri dans des fûts de vin de Bordeaux, des fûts de sherry, des fûts de mizunara et des fûts de chêne américain, avec l'ajout de quelques malts tourbés.

Malgré cet accent mis sur le single malt NAS, Shinji Fukuyo, chef assembleur chez Suntory, affirme que l'âge reste un " facteur important " pour déterminer la valeur du whisky. Mais, ajoute-t-il : "Je pense que la Distiller's Reserve a montré que la valeur du whisky n'est pas uniquement déterminée par les périodes de maturation. J'espère que cela a ouvert les yeux du consommateur sur la nouvelle valeur du whisky. Nous aimerions continuer à étudier la valeur du "temps de vieillissement" et d'autres facteurs."

Une autre bouteille NAS de Yamazaki a connu la gloire en 2014 lorsqu'elle a reçu une distinction très convoitée. L'expert en whisky Jim Murray a nommé le Yamazaki Sherry Cask 2013 "Whisky mondial de l'année" dans sa Bible du whisky 2015, suscitant une vague d'intérêt qui a fait que l'expression s'est rapidement vendue et a ensuite atteint des prix exorbitants sur le marché secondaire. Lorsque le whisky a été lancé, dans le cadre de la Cask Collection de Suntory, son prix de vente conseillé était d'environ 120 dollars. Aujourd'hui, il peut être acheté pour la modique somme de 4 000 dollars.

Yamazaki subira sans aucun doute le poids des difficultés actuelles du secteur japonais du whisky, mais la distillerie est prête à relever le défi. Comme le dit Motoyama : "En promouvant l'artisanat et la variété des whiskies de malt produits à la distillerie Yamazaki, et par la sortie de produits en édition limitée, nous espérons renforcer la valeur de la marque Yamazaki au Japon et dans le monde, et l'établir comme le single malt de la plus haute qualité au monde."

 

1879 : Naissance de Shinjiro Torii

1923 : Construction de la distillerie Yamazaki à Shimamoto, dans la préfecture d'Osaka, au Japon.

1929 : Suntory lance le premier produit de la distillerie Yamazaki - le Whisky Suntory "White Label".

1937 : Lancement de Suntory Kakubin, qui deviendra plus tard le whisky japonais le plus vendu au monde.

1984 : Keizo Saji ouvre la voie au whisky single malt de Yamazaki en lançant le Suntory Single Malt Whisky Yamazaki.

2013 : Suntory investit 50 millions de dollars pour augmenter la capacité de Yamazaki.

Mars 2014 : Lancement de Yamazaki Distiller's Reserve.

Novembre 2014 : Le Yamazaki Sherry Cask 2013 est élu "Whisky de l'année" par la Bible du Whisky 2015.

 

 


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